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“올 시즌 목표? 메이저리그 남는 것!”

독점 인터뷰 | ‘조선의 4번타자’ 이대호

  • 시애틀=이영미 스포츠 전문기자 | riveroflym22@naver.com

“올 시즌 목표? 메이저리그 남는 것!”

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  • ● “나 스스로 내려온 길…후회는 없다”
  • ● “방망이만 믿는다지만, 저도 뛰고 달려야죠”
  • ● 수비훈련 자청…“행복해요”
  • ● “이대호다운 야구 하겠다”
시애틀 매리너스 이대호(34)의 야구 여정은 한 편의 ‘인생극장’이나 다름없다. 이전 소속팀 일본 소프트뱅크의 간절한 구애를 뿌리치고 메이저리그 도전을 선택한 그는 메이저리그 초청 선수 신분으로 스프링캠프에 합류해 치열한 경쟁을 뚫고 개막전 25인 로스터에 진입했다.

현재 그의 위치는 ‘백업 멤버’. 주전 1루수 애덤 린드를 커버하는 현실은 결코 녹록지 않지만, 그는 메이저리그 야구를 제대로 즐기고 있다. “행복하다”고 되뇌면서. 한국 프로야구와 일본 무대에서 최고의 자리에 섰던 이대호. 2016년 시즌 메이저리그에서 후보선수로 살아가는 그의 일상을 좇아본다.

애처가 이대호

“갓난아기가 있다보니 새벽에 자주 깨요, 아기 울음소리에. 그래도 가족과 함께 지내니 든든해요. 아이들 자는 모습을 보며 행복함을 느끼기도 하고.”

이대호는 애처가다. 2009년 12월, 9년 열애 끝에 신혜정 씨와 결혼한 그는 딸 효린 양과 최근에 태어난 아들을 뒀다. 아내가 모유 수유 중이라 새벽에 자주 일어난다는 그는, 쉬는 날(개막 후 딱 하루 쉬었다)이면 밀린 집안일을 하느라 제대로 쉬지도 못한다고 한다.

얼마 전 팀 에이스 펠릭스 에르난데스의 생일 파티에 초대받은 이대호. 시애틀 다운타운의 한 클럽을 빌려 파티를 열었는데, 이대호는 아내와 함께 아이들을 돌보느라 참석하지 못했다. 아쉽지 않으냐고 묻자 “전혀요. 그 파티는 제가 안 가도 다른 선수들이 많이 가서 축하해주잖아요. 아내는 매일 혼자 아이들 돌보는데, 제가 시간 있을 때라도 아내의 수고를 덜어줘야죠”라고 ‘쿨’하게 반응한다.

KBO리그와 일본 재팬시리즈 MVP를 수상하며 성공적인 선수 생활을 해온 이대호. 각 리그에서 최고의 스타 플레이어로 꼽힌 그는 메이저리그 도전을 선언하면서 가장 낮은 곳으로 스스로 걸어 내려왔다. 2월 시애틀 매리너스와 스플릿 계약(메이저리그와 마이너리그에서 각각 뛸 때 연봉이 차이 나는 계약)을 맺은 후 스프링캠프에서 불꽃 튀는 경쟁 끝에 개막 25인 로스터 진입에 성공한 스토리는 ‘드라마’에 가깝다. 마이너리그 신분이지만 메이저리그 스프링캠프 초청 선수로 참가했다가 바늘구멍 뚫기보다 더 어렵다는 25인 로스터에 이름을 올린 것이다.

“제가 25인 로스터에 들어갈 거라고 아무도 안 믿었잖아요. 하지만 저는 자신 있었어요.  자신감 없이 스플릿 계약을 맺으면서까지 여기 왔겠습니까. 로스터에 진입했다고 끝이 아니지만, 올 시즌을 메이저리그에서 시작하게 될 거라는 믿음이 있었습니다.”

좌투수 상대 백업 타자 

“올 시즌 목표?  메이저리그 남는 것!”

이대호는 일각의 우려를 불식하며 25인 로스터에 이름을 올렸다. [이영미]

이대호는 이번 선택이 야구 인생의 터닝포인트가 될 것이라고 생각했다.

“늘 많은 기대를 받다보니 그런 기대에 부응하려고 야구를 한 적도 있어요. 신경도 많이 쓰고, 고민도 많이 했죠. 지금은 주변의 반응을 내려놓고 야구하는 걸 팬들이 알아주더라고요. 편안한 마음으로 응원해주는 것 같아요. 옛날처럼 무조건 잘해라가 아니라 고생한 만큼의 보상이 뒤따르길 바라더라고요. 계속 앞만 보고 질주하다가 브레이크 한 번 걸었는데, 그러고 나서 앞으로 더 나아갈지, 뒤로 퇴보할지는 잘 모르겠지만 마음의 부담이 없는 만큼 이 순간을 즐기고 싶어요.”

시애틀의 주전 1루수는 우(右)투수 전문인 좌(左)타자 애덤 린드다. 우타자 이대호는 애덤 린드의 백업 멤버. 왼손 투수에게 약점을 보이는 애덤 린드를 대신해 좌투수가 선발로 나올 경우 이대호가 선발 출장하기도 한다. 이전까지 늘 팀의 주전이자 중심이며, 대우받으면서 야구를 해온 그에겐 이런 상황이 낯설 수밖에 없다.

“대우받으면서 야구했을 때도 분명 언젠가는 떨어질 거라고 생각했어요. 왜? 저는 사람이니까요. 영원한 건 없으니까요. 부상으로 내리막길을 걸을 수도 있는 거잖아요. 그런데 저는 부상을 당하지도 않은 데다 더 좋은 대우를 받을 수 있는 걸 뿌리치고 제가 길을 선택해 내려왔어요. 이 선택이 좋은지 나쁜지는 생각하고 싶지 않아요. 한 가지 분명한 것은 어떤 결과가 나오더라도 후회 안 할 자신이 있다는 겁니다.”

그러나 ‘좌우 놀이’(플래툰 시스템)를 즐기는 스콧 서비스 감독 때문에 이대호가 스트레스를 받는 건 사실이다. 그는 감추지 않았다.

“선발로 나가도 주로 8번을 치니까 타석에 들어설 기회가 많아야 세 번 정도예요. 6, 7회가 되면 상대 선발투수가 교체되게 마련인데, 그때 오른손 투수가 올라오면 저는 애덤 린드와 자리를 바꿔야 합니다. 벤치로 내려가는 거죠. 그러다보니 기회가 주어졌을 때 뭔가를 보여줘야 한다는 강박관념이 생겨요. 이걸 이겨내야 합니다. 인정할 건 인정하고, 받아들일 건 받아들이면서 적응해야죠.”

서비스 감독은 올 시즌이 메이저리그 감독 데뷔다. 지난 시즌까지는 LA 에인절스 부단장을 맡으며 프런트에서 일했다. 마이크 소시아 LA 에인절스 감독과 갈등을 빚다 시애틀 매리너스 단장으로 자리를 옮긴 제리 디포토가 부임하자마자 계약기간이 1년 남은 로이드 매클랜든 감독을 경질하고 2주 뒤 새 감독을 임명했는데 그가 바로 에인절스 부단장이던 서비스였다. 마이너리그 감독 경험조차 없는 사람이 메이저리그 감독을 맡는다는 건 매우 이례적인 일이다.

이대호가 서비스 감독과 애리조나 스프링캠프에서 처음 만나 인사를 나눴을 때 서비스 감독은 “너한테 바라는 건 도루도, 수비도 아닌 방망이”라고 말했다.

“번트 사인 같은 거 안 낼 테니까 방망이에만 집중해달라더군요. 기대를 안 해서 그런지, 제가 다이빙 캐치를 하며 수비를 하거나 주루 플레이를 해내면 더 놀라워하고 좋아하는 것 같아요. 다들 ‘이대호는 수비 안 된다, 발이 느리다, 뛰는 게 안 된다’라고 하잖아요. 저도 당연히 뛰고 달려야죠. 좋은 모습을 보여야 하는 처지인데 어떻게 방망이만 휘두를 수 있겠어요. 가만 생각해보면 재미있기도 해요. 공 잘 잡아보겠다고 이리저리 뛰어다니는 제 모습을 떠올려보면요. 이렇게 미친 듯이 뛰어다닌 게 또 언제였나 싶어요.”

매사에 긍정적인 마인드로 다가가는 이대호. 수비력을 키우려고 오프시즌 동안 10㎏ 넘게 감량했다. 그래도 노력으로 잘 안 되는 게 있다. 영어가 특히 그렇다.

“언어가 안 되니까 선수들과 간단히 인사하는 것 외에 깊이 있는 대화를 못 나눠 답답해요. 다른 선수들이 웃고 떠드는데 그냥 멍하니 있을 때 기분은 느껴보지 않고선 모를 겁니다. 마치 고등학교 졸업하고 프로에 처음 들어간 느낌? 아니, 전학 가서 새 친구들 만나는 느낌? 아니다, 그럴 땐 말이라도 통하니까(웃음)…. 여기선 제가 먼저 다가서지 않으면 먼저 다가오지 않아요.”

이대호는 애리조나 캠프에 입성했을 때 클럽하우스에서 만난 선수 모두에게 먼저 가서 인사를 했다. 국제대회를 통해 안면이 있는 이와쿠마 히사시, 아오키 노리치카 등 일본 선수들과 먼저 안면을 튼 후 로빈슨 카노, 넬슨 페레즈, 펠릭스 에르난데스 등 팀의 주축 선수에게 다가가 악수를 청했다. ‘조선의 4번타자’로 불리는 이대호가 나이 어린 선수들에게 허리를 굽혀 손을 내미는 모습은 꽤 인상적이었다.

데뷔 5타수 만에 ‘대포’

“올 시즌 목표?  메이저리그 남는 것!”

이대호는 메이저리그의 서른네 살 ‘루키’다. [뉴시스]

4년 전 롯데 자이언츠에서 FA(자유계약신분)가 됐을 때 일본이 아닌 메이저리그를 선택했다면 어떻게 됐을까. 혹시 그에 대한 후회나 미련이 남아 있진 않을까.

“그때는 더 힘들었을 것 같아요. 지금은 그때보다 성숙해졌고, 야구에서 산전수전 다 겪어봤잖아요. 그래서 체력적으로 어려움이 있으면서도 심적인 여유는 있어요. 만약 제가 (추)신수처럼 고등학교 졸업하고 어린 나이에 이곳에 왔더라면 어떤 모습을 보였을까요. 진짜 고통스러웠을 거예요. 여기 와 보니까 어린 나이에 외국에 와서 성공한다는 게 얼마나 어려운 일인지 알겠더라고요.”

이대호는 4월 9일 오클랜드 애슬레틱스와의 시즌 홈 개막전에 8번 타자 1루수로 선발 출전, 팀이 0-2로 뒤진 5회말 선두타자로 나서 중월 솔로포를 쏘아 올렸다. 메이저리그 첫 안타를 홈런으로 장식한 잊지 못할 순간이다. 메이저리그 3경기 5타수 만에 데뷔 홈런을 날린 이대호는 개인적으로 의미 있는 홈런을 치고도 웃지 못했다. 그날 경기에서 팀이 패했기 때문이다.

이대호의 ‘대포’를 직접 확인한 서비스 감독은 엄지손가락을 치켜세웠다. 그날 경기 후 인터뷰에서 서비스 감독은 “(이대호 홈런볼은) 아주 멀리 날아갔다. 공을 눌러 부쉈다”며 흥분을 감추지 못했다.

당시 현장에 있던 한국 기자에게 구단 관계자가 “축하한다”는 말을 전했을 정도로 홈 개막전에 터진 이대호의 홈런은 무척 인상적이었다. 이대호는 홈런을 친 후 “이제부턴 이대호다운 야구를 하고 싶다”고 말했다.

“야구 커리어는 베테랑이지만 야구장, 문화, 선수들 모두가 새롭고 처음이다 보니 마음이 붕 떠 있었던 것 같아요. 왠지 어수선했어요. 집중하려 해도 집중이 잘 안 될 정도로. 이제는 제 야구를 해야죠. 첫 안타가 홈런으로 나온 만큼, 잡생각을 버리고 야구에만 집중하고 싶어요.”

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