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집중진단|치매 치료의 신기술

노인성 치매 알츠하이머 유전자 치료로 정복한다

  • 서유헌 < 서울대의대 교수·한국 뇌신경과학회 이사장·치매정복연구단장 >

노인성 치매 알츠하이머 유전자 치료로 정복한다

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쥐 실험에서 나타나듯이 C단 단백질은 노인성 치매 환자에게서 나타나는 주요한 증상인 인지 및 기억력 저하와 관련되므로, 치매 치료제 개발에도 중요한 단서를 제공한다. 즉 C단 단백질 생성 억제제 및 C단 단백질 독성방지제 개발이 알츠하이머병 치료에 중요한 단서가 될 수 있다는 것이다.

알츠하이머병 환자에게는 일차적으로 기억력과 인지기능 감퇴 증상이 나타나며, 이는 콜린성 신경계와 밀접한 관계가 있다는 증거가 다양하게 제시되고 있다.

따라서 C단 단백질 생성억제 혹은 독성방지 같은 유전자 차원의 근원적인 치료 방법은 아니더라도 현재 감퇴된 콜린성 신경계를 보충, 개선함으로써 저하된 인지기능을 강화해줄 수 있는 약물을 개발하기 위해 노력하고 있다.

현재까지 개발된 약물들로는 아세틸콜린 합성전구체로 레시틴, 수용체 활성제로 RS-86, 니코틴 등이 있다.

또 미국식품의약청(FDA)의 승인을 받아 국내에서도 시판 사용중인 타크린(Tacrine)과 아리셉트(Aricept; Donepezil)가 있는데, 이런 약물들은 아세틸콜린이라는 신경전달물질의 분해를 막아주어 감퇴된 인지기능을 개선해주는 효과를 가지고 있다.



그러나 이들 약물들은 효과가 일시적이고 미약하며 심각한 독성 때문에 아직 논란의 여지가 많은 상태다. 그런데도 현재까지는 다른 어떤 뇌기능 개선제들보다 효과가 우수한 것으로 알려져 있다.

미국과 일본 등 외국의 대형 제약회사들은 현재 많은 후보치료제를 개발하고 있으며, 임상시험단계에 있는 물질들도 여러 가지가 있다.

그러나 아직까지 이 질환을 근본적으로 치료할 수 있는 약물을 개발하기 위해서는 시간과 노력이 더 필요할 것으로 예상된다.

우리나라도 치매의 병인 및 기전 연구와 치료제 개발을 위해 많은 사람들이 연구하고 있으나, 아직까지 뚜렷한 효능을 나타내는 새로운 치료제를 개발한 사례는 없다.

C단 단백질 정복이 관건

최근 필자의 연구실에서는 치매치료제로 널리 이용되는 타크린과 아리셉트에 비해 높은 약효를 보이면서도 독성이 적은 DHED(항콜린에스터라제)라는 약물을 천연물에서 추출하는 데 성공하여 국내는 물론 일본과 미국에 특허를 등록하였고, 현재 임상시험에 들어간 상황이다.

이 약물은 아세틸콜린 신경기능을 개선해줄 뿐만 아니라 뇌혈류를 개선하는 효과가 크기 때문에 알츠하이머병과 뇌혈관성 치매는 물론 뇌졸중, 고혈압에도 효과가 있으리라 생각된다. 앞으로 임상시험이 차질없이 수행된다면 머지 않은 장래에 세계적인 신약이 될 것으로 기대된다.

또한 타이레놀 등 아스피린 항염증소염제와 에스트로겐 여성호르몬제가 치매의 병변 억제에 일부 효과가 있는 것으로 생각되는데, 추후 더 많은 실험적 연구가 이루어져야 할 것이다.

또 노화의 주범으로 꼽히는 활성 산소가 단백질 변형 등 치매 발병에 영향을 끼친다는 연구 결과도 여러 연구팀이 발표했다. 그러므로 아밀로이드 베타 단백질과 아밀로이드 C단 단백질의 독성기전에 일부 참여하는 자유 라디칼들을 세포 내에서 제거할 수 있는 항산화제 개발도 치매 치료에 일부 효과가 있을 것으로 보인다.

앞으로는 치매의 원인물질인 C단 단백질과 아밀로이드 베타 펩티드를 생성하는 효소( β 와 γ -secretase)를 억제하는 약물을 개발하거나, 아예 아밀로이드 베타 펩티드와 아밀로이드 C단 단백질 파괴를 촉진하는 약물 혹은 이들 단백질의 독성을 제거할 수 있는 약물을 만들어내거나, 이들 독성 단백질을 사용한 치매 예방 백신 등을 개발할 수 있을 것이다. 이렇게 차세대 치매치료제를 개발함으로써 효과적인 치료가 이루어지리라 생각된다.

이와 같은 혁신적인 치료제가 개발된다면 장수에 최대의 적이라 할 치매가 정복돼 삶의 질과 양이 획기적으로 증가될 것이다.

신동아 2001년 6월호

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서유헌 < 서울대의대 교수·한국 뇌신경과학회 이사장·치매정복연구단장 >
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